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Algo invisible está destruyendo el cúmulo de estrellas más próximo al Sol

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Una estructura masiva invisible y poderosísima, equivalente a diez millones de masas solares, está aniquilando el cúmulo de estrellas más próximo al Sol. De esta manera lo señalan los datos del
satélite de cartografía estelar Gaia
de la Agencia Espacial Europea (ESA). De momento, los científicos ignoran qué fuerza es capaz de provocar una destrucción semejante, si bien sospechan que puede tratarse de unos «subhalos de materia oscura». Se trata de unas hipotéticas nubes de partículas que absolutamente nadie ha visto nunca, mas que serían reliquias de la capacitación de la Vía Láctea desperdigadas por la galaxia, ejercitando una enorme repercusión gravitacional sobre cualquier cosa que se acerque demasiado.

El equipo de Tereza Jerabkova, estudiosa de la ESA, hizo el descubrimiento mientras que estudiaba las Híades, el cúmulo de estrellas más próximo al Sol. Se halla a poco más de ciento cincuenta y tres años luz de distancia y es sencillamente perceptible desde los hemisferios norte y sur como una atractiva forma de ‘V’ de estrellas refulgentes que marca la cabeza del toro en la constelación de Tauro. Aparte de las estrellas refulgentes, los telescopios revelan un ciento más enclenques contenidas en una zona esférica del espacio, de más o menos sesenta años luz de diámetro.

Los cúmulos pierden estrellas de forma natural pues conforme esas estrellas se mueven, tiran gravitacionalmente unas de otras. Este tirón incesante cambia tenuemente las velocidades de las estrellas, moviendo ciertas cara los bordes del cúmulo. Desde ahí, las estrellas pueden ser arrastradas por la fuerza gravitacional de la galaxia, formando 2 largas colas.

Una cola prosigue al cúmulo de estrellas, la otra se adelanta. Se conocen como colas de marea y se han estudiado extensamente en galaxias en colisión, mas absolutamente nadie las había visto jamás desde un cúmulo de estrellas abierto próximo, hasta hace poquísimo.

La clave para advertir colas de marea es encontrar qué estrellas en el cielo se mueven de forma afín al cúmulo de estrellas. Gaia lo hace con sencillez por el hecho de que mide con precisión la distancia y el movimiento de más de mil millones de estrellas en nuestra galaxia.

Una cola vacía
Para entender el rango de órbitas a buscar, Jerabkova edificó un modelo computacional que simularía las distintas alteraciones que las estrellas que escapan en el cúmulo podrían sentir a lo largo de sus cientos y cientos de millones de años en el espacio. Fue tras ejecutar este código y después equiparar las simulaciones con los datos reales que se descubrió la auténtica extensión de las colas de marea de las Híades. Jerabkova y sus colegas hallaron miles y miles de ex- miembros en los datos de Gaia. Estas estrellas ahora se extienden por miles y miles de años luz mediante la galaxia en 2 enormes colas de marea.

Mas, como explica la ESA en un comunicado, la auténtica sorpresa fue que la cola de la marea que se arrastraba parecía no tener estrellas. Esto señala que ocurre algo considerablemente más brutal que el cúmulo de estrellas que se ‘disuelve’ suavemente.

Al ejecutar las simulaciones de nuevo, Jerabkova mostró que los datos podrían reproducirse si esa cola hubiese chocado con una nube de materia que contiene más o menos diez millones de masas solares. «Debe haber habido una interacción próxima con este conjunto verdaderamente masivo, y las Híades sencillamente fueron aplastadas», asevera.

Mas, ¿qué podría ser ese conjunto? No hay observaciones de una nube de gas o bien un cúmulo de estrellas tan masivo en las cercanías. Si no se advierte ninguna estructura perceptible aun en futuras buscas concretas, la estudiosa sugiere que el objeto podría ser un subhalo de materia obscura. Estos son conjuntos naturales de materia obscura que se piensa que asisten a dar forma a la galaxia a lo largo de su capacitación.

«Con Gaia, la manera en que vemos la Vía Láctea ha alterado por completo. Y con estos descubrimientos, vamos a poder mapear las subestructuras de la Vía Láctea mucho mejor que nunca», afirma.

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