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Capturada la primera roca de otro planeta que puede ser traída a la Tierra

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El rover Perseverance de la NASA, en Marte desde hace 5 meses, ha completado la recolección de su primera muestra de roca, un núcleo del cráter Jezero levemente más grueso que un lapicero. Los controladores de la misión del Laboratorio de Propulsión a Reacción (JPL) en el sur de California recibieron datos que confirman lo que han llamado un «hito histórico». La razón es que esta muestra, encerrada en un cilindro hermético de titanio, podría ser traída de vuelta a la Tierra por una misión en el futuro.

La campaña Mars Sample Return de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) planea una serie de misiones futuras para devolver los cilindros de muestra del rover a la Tierra, con el propósito de poder hacer una investigación más detenido de su contenido. Estas muestras serían el primer conjunto de materiales escogidos y a nivel científico identificados devueltos a nuestro planeta desde otro. «Este es un logro trascendental y no puedo aguardar a ver los increíbles descubrimientos producidos por Perseverance y nuestro equipo», ha afirmado Bill Nelson, administrador de la NASA.

Aparte de identificar y recoger muestras de roca y regolito (rocas rotas y polvo) mientras que busca indicios de vida microscópica vieja, Perseverance asimismo estudia la zona de Jezero para entender de qué manera era el tiempo y su geología anteriormente y si alguna vez pudo ser habitable. [Todas las noticias sobre Perseverance].

«Este es realmente un instante histórico», asegura Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia en la sede de la NASA en Washington. «Así como las misiones Apolo probaron el valor científico perdurable de devolver muestras de otros mundos para su análisis en nuestro planeta, vamos a hacer lo mismo con las muestras que recoja Perseverance como una parte de nuestro programa Mars Sample Return. Usando los instrumentos científicos más complejos de la Tierra, aguardamos descubrimientos pasmosos en un extenso conjunto de áreas científicas, incluyendo la exploración de la cuestión de si alguna vez existió vida en Marte», explica.

Este cilindro de muestra de titanio sellado contiene la primera muestra de roca marciana tomada por el Perseverance

NASA / JPL-Caltech
El mecanismo más complejo
El proceso de toma de muestras empezó el miércoles 1 de septiembre, cuando el taladro de percusión giratorio al final del brazo robótico de Perseverance se introdujo en una roca de Marte plana, del tamaño de un maletín, apodada ‘Rochette’.

Tras llenar el proceso de extracción de muestras, el brazo maniobró el extractor, la broca y el cilindro de muestra a fin de que el instrumento de la cámara Mastcam-Z del rover pudiese conseguir imágenes del contenido del cilindro todavía sin sellar y trasmitir los resultados a la Tierra. Una vez que los controladores de la misión confirmaran la presencia de la roca con núcleo en el cilindro, mandaron un comando para llenar el procesamiento de la muestra.

Perseverance trasfirió el número de serie del cilindro de muestra doscientos sesenta y seis y su carga marciana al interior del rover el día de ayer lunes para medir y conseguir imágenes del núcleo de la roca. Entonces selló herméticamente el recipiente, tomó otra imagen y guardó el cilindro.

«Con más de tres mil piezas, el sistema de muestreo y almacenaje en caché es el mecanismo más complejo nunca mandado al espacio», afirma Larry D. James, directivo interino de JPL. «Nuestro equipo de Perseverance está conmovido y orgulloso de ver que el sistema marcha tan bien en Marte y de dar el paso inicial para devolver las muestras a la Tierra», apunta.

«Un gran hito»
Perseverance está explorando hoy día los afloramientos rocosos y los cantos rodados de ‘Artuby’, una cresta de más de novecientos metros que bordea 2 unidades geológicas que se piensa que poseen las capas más profundas y viejas del lecho rocoso expuesto del cráter Jezero.

«Obtener la primera muestra es un enorme hito», corrobora Ken Farley, científico del proyecto Perseverance en Caltech. «Cuando retornemos a la Tierra con estas muestras, nos afirmarán mucho sobre ciertos primeros episodios de la evolución de Marte. Mas por muy intrigantes geológicamente que sean los contenidos del cilindro de muestra doscientos sesenta y seis, no van a contar la historia completa de este sitio. Queda mucho cráter Jezero por explorar, y proseguiremos nuestro viaje en los meses y años venideros».

La incursión científica inicial del rover, que engloba cientos y cientos de soles (días marcianos), va a estar completa cuando Perseverance regrese a su sitio de aterrizaje. En ese punto, el vehículo explorador va a haber viajado entre dos con cinco y cinco quilómetros y podría haber llenado hasta 8 de sus cuarenta y tres cilindros de muestra.

Tras eso, Perseverance va a viajar al norte, entonces al oeste, cara la localización de su segunda campaña científica: la zona del delta del cráter Jezero. El delta son los restos en forma de abanico del sitio donde un viejo río se hallaba con un lago en el cráter. La zona puede ser singularmente rica en minerales arcillosos. En la Tierra, estos minerales pueden conservar indicios fosilizados de vida microscópica vieja que, de manera frecuente, se relacionan con procesos biológicos.

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