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¿Cuánto material extraterrestre en forma de micrometeoritos cae a la Tierra de año en año?

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Todos los años, al encuentro de nuestro planeta llegan polvo de cometas y asteroides. Estas partículas atraviesan nuestra atmosfera y dan sitio a estrellas fugaces. Aun ciertos pedazos más grandes logran subsistir a la fricción con nuestra capa natural protectora y llegan al suelo: los meteoritos más grandes pueden ser recogidos y guardados en compilaciones. Si bien la mayor parte son minúsculos pedazos hechos polvo, llamados micrometeoritos. Mas, ¿cuánto de este material termina en nuestro planeta? Una investigación llevado a cabo a lo largo de 2 décadas por científicos del CNRS, la Université Paris-Saclay y el MuSeo Nacional de Historia Natural con el apoyo del Instituto Polar Francés, ha determinado el peso exacto: cinco mil doscientos toneladas anuales. Los resultados se terminan de publicar en la gaceta ‘Earth & Planetary Science Letters’.

Los micrometeoritos siempre y en toda circunstancia han caído sobre nuestro planeta. Estas partículas de polvo interplanetario de cometas o bien asteroides son partículas de unas pocas décimas a centésimas de milímetro que han atravesado la atmosfera y han llegado a la superficie de la Tierra. Por esta razón, para recogerlos y examinarlos, 6 expediciones dirigidas por el estudioso del CNRS Jean Duprat han tenido sitio a lo largo de las últimas 2 décadas cerca de la estación franco-italiana de Concordia (Domo C), que se halla a mil cien quilómetros de la costa de Adélie Land, en el corazón de la Antártida. El domo C es un sitio de recolección de micrometeoritos ideal debido a la baja tasa de acumulación de nieve y la prácticamente ausencia de polvo terrestre.

Recolección de micrometeoritos en las zonas antárticas centrales, en el Domo C en dos mil dos. Muestreo de nieve

Jean Duprat / Cécile Engrand / CNRS Photothèque
Estas expediciones han recogido suficientes partículas extraterrestres (que cambian de treinta a doscientos micrómetros de tamaño), para medir su flujo anual, que corresponde a la masa amontonada en la Tierra por metro cuadrado al año. Si esos resultados se extrapolan al resto del planeta, el flujo anual total de micrometeoritos representa cinco mil doscientos toneladas al año. Y estos fragmentos serían la fuente primordial de material extraterrestre que recibe nuestro planeta, muy por delante de meteoritos (que apenas alcanzan llas diez toneladas al año, conforme ciertos estudios anteriores).

En lo que se refiere a su origen, las pruebas apuntan a que la mayor parte de estos micrometeoritos proceden de cometas (en torno al ochenta por ciento del material total) y el resto de asteroides. Además de esto, los estudiosos apuntan que contar con esta información puede darnos pistas sobre los orígenes terrestres y las posibles interactúes de este polvo interplanetario con nuestro planeta. «Se trata de una información valiosa para entender mejor el papel que desempeñan estas partículas de polvo interplanetarias en el suministro de agua y moléculas carbonosas a la Tierra joven», señalan los estudiosos.

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