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Descubren ratones momificados en las cumbres de los volcanes de los Andes, el lugar de la Tierra que se asemeja más a Marte

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Los volcanes de la Puna de Atacama: un entorno inhóspito que desafía los límites de la vida

En los remotos confines de la Puna de Atacama de Chile y Argentina se encuentran los volcanes cuyas cumbres son un paisaje desolado y extremo, que se asemeja a la superficie de Marte. A más de 6.000 metros sobre el nivel del mar, estas montañas desafían la resistencia humana, con temperaturas gélidas, una atmósfera delgada y vientos huracanados. Pero lo más sorprendente es que en este ambiente hostil se ha descubierto vida.

Un hallazgo extraordinario: los ratones de las cumbres

En la década de 1970, se encontraron cadáveres de ratones en las cumbres de estos volcanes. Se pensaba que los roedores habían llegado allí con la ayuda de los incas, quienes llevaban suministros hasta lo que consideraban lugares sagrados. Sin embargo, en 2020, un investigador capturó vivo a un ejemplar de ratón de orejas de hoja en la cima de un volcán, a una altitud de 6.700 metros. Nunca antes se había encontrado un mamífero viviendo a una altitud tan extrema.

Además de la captura de este espécimen vivo, se han descubierto 13 ratones momificados en las cumbres de otros tres volcanes vecinos. Estos ratones momificados son una prueba tangible de que los pequeños mamíferos han logrado sobrevivir en estas condiciones extremas. Los investigadores creen que estos ratones ascendieron a las cumbres por sus propios medios, sin la ayuda de los incas. Esto amplía enormemente los límites fisiológicos conocidos de los vertebrados en la Tierra.

Un desafío científico: descubriendo los secretos de la vida en la cumbre

El descubrimiento de estos ratones en las cumbres de los volcanes plantea muchas incógnitas. ¿Cómo es posible que estos mamíferos puedan sobrevivir en un entorno tan hostil y desafiante? Los investigadores ahora se proponen descubrir los secretos de la adaptación de estos ratones a la vida en las alturas.

Se están realizando experimentos fisiológicos en ratones cautivos recolectados en grandes alturas, para determinar qué rasgos especiales les permiten sobrevivir en condiciones de bajo oxígeno. Además, se continúan los estudios de montañismo de pequeños mamíferos en los picos más altos de los Andes de Argentina, Bolivia y Chile.

Este extraordinario hallazgo nos ha demostrado que la vida es más resistente de lo que creíamos. Los ratones de las cumbres de los volcanes de la Puna de Atacama nos muestran que la vida puede encontrar formas sorprendentes de adaptarse a los entornos más inhóspitos. Este descubrimiento es un recordatorio de que todavía hay mucho por aprender sobre nuestro planeta y las criaturas que lo habitan.

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