Edifican un núcleo de la Tierra en miniaturaCiencia 

Edifican un núcleo de la Tierra en miniatura

Dentro de la Tierra se ocultan los «motores» que nutren los terremotos, los volcanes y los movimientos de los continentes. Y en lo más profundo hay un núcleo de hierro y níquel, que tiene un diámetro de dos mil cuatrocientos cuarenta quilómetros, que vira y que produce el campo imantado que resguarda el planeta de la radiación del espacio. Parece que este núcleo está compuesto por una capa interna, sólida, y otra externa, líquida, mas se ignoran muchos detalles sobre su composición y comportamiento.

Desde hace décadas los estudiosos se proponen qué antigüedad tiene este núcleo y, normalmente, de qué manera fue la evolución del interior del planeta anteriormente. Esta semana, una investigación publicada en «Physical Review Letters» ha sugerido que el núcleo tiene una edad de entre mil y mil trescientos millones de años. Los científicos han llegado a estas conclusiones tras edificar un núcleo en miniatura, desde una pieza de hierro de solo 6 micras de diámetro (una micra es la milésima una parte de un milímetro), eso sí, calentada hasta los dos mil setecientos setenta °C y sometida a presiones enormes.

«Nuestros resultados se van a poder aprovechar para meditar en por qué razón otros planetas de nuestro sistema solar no tienen campos magnéticos», ha dicho para «Live Science» Jung-Fu Lin, primer autor del estudio y científico de la Universidad de Texas en Austin (USA).

Las fuerzas que impulsan a la geodinamo
Para comprender por qué razón hay que viajar al interior de la Tierra. El núcleo terrestre es una geodinamo: el movimiento de la esfera líquida, que rodea al núcleo sólido, produce un potente campo imantado. Este crea los polos norte y sur y actúa como un escudo frente al viento solar y otras partículas de alta energía que impactan contra el planeta.

Mas, ¿Por qué razón se mueve el núcleo externo? Los estudiosos piensan que procede de 2 fuentes de energía: la termal, relacionada con a temperatura, y la composicional, que se libera conforme el núcleo externo se enfría y va cristalizando y solidificándose.

Conocer el comportamiento de los dos procesos puede valer para pronosticar qué va a ocurrir en el futuro o bien entender el pasado, lo que incluye descubrir cuál es la edad del núcleo terrestre. De ahí que, el equipo de Lin se planteó examinar la cantidad de energía liberada por los dos procesos.

Un núcleo en miniatura
Para esto, recrearon un núcleo en miniatura con una pieza de hierro de 6 micrómetros, un tamaño equiparable al de un glóbulo colorado, y lo calentaron hasta temperaturas de dos mil setecientos setenta y dos °C. Ahora, lo comprimieron entre 2 diamantes para reflejar las presiones del interior de la Tierra y, para finalizar, midieron la conductividad de ese material para entender su comportamiento.

Así pudieron querer cuánta energía consigue la geodinamo de este enfriamiento del núcleo externo. Conforme sus cálculos, la geodinamo consigue cerca de diez teravatios de energía de este modo, aproximadamente la quinta una parte de la energía que la Tierra disipa al espacio desde su superficie.

Un núcleo joven
Después, pudieron calcular la edad del núcleo terrestre y cuánto tiempo tardó en lograr su tamaño. La cantidad, de mil a trece mil millones de años, sugiere que el núcleo de la Tierra «es realmente bastante joven», conforme ha dicho Lin.

A favor de estos cálculos, Lin ha señalado que el registro de rocas imantadas muestra que el campo imantado se robusteció súbitamente en un periodo que va de los mil a los mil quinientos millones de años de antigüedad. A su juicio, esto coincide con sus resultados y sugiere que el proceso de cristalización pudo administrar una energía extra a la geodinamo de la Tierra.

No obstante, el estudioso ha reconocido que existen muchas restricciones en este estudio. Para comenzar, en contraste a la pieza de 6 micras, el núcleo de la Tierra no está solo compuesto por hierro: asimismo contiene elementos como el carbono, el hidrógeno, el oxígeno, el silicio y el azufre, en proporciones ignotas. De ahí que, ha dicho que próximamente se van a centrar en estudiar de qué forma estos elementos pueden afectar a las propiedades térmicas del núcleo.

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