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El enigmático instrumento con el que los vikingos navegaron el Atlántico Norte

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Los viajantes de la antigüedad por antonomasia fueron los vikingos, abandonaron los fiordos noruegos y se aventuraron en aguas desconocidas a la merced de los elementos. Al comienzo se conformaron con explorar Islandia, Groenlandia y llegar hasta las islas británicas.

No deja de sorprendernos de qué manera posiblemente pudiesen orientarse en sus viajes marítimos y no perderse en la mitad de la mar océana. No se debe olvidar que en el Atlántico Norte las nubes y las brumas son muy usuales, lo que complicaría enormemente el camino de retorno.

Piedras solares para navegar
Poquito a poco los vikingos confiaron cada vez más en sus precarios «GPS» y comenzaron a efectuar incursiones en las costas francesas, la cornisa cantábrica e inclusive se atrevieron con razias en Sevilla y Sicilia.

No conocían la brújula imantada –fue inventada en el siglo XIII– y a lo largo de los meses de verano, con una luz incesante en el Atlántico Norte, era imposible establecer una senda de viaje basada en las estrellas. Entonces, ¿de qué manera lo hacían?

Las leyendas norteñas nos charlan de un curioso instrumento llamado solarsteinn –piedra solar– que les dejaba orientarse a lo largo de los días nubosos e inclusive por la noche. Las sagas nos cuentan, además de esto, que mientras que navegaban los marineros mantenían las piedras proyectándolas cara el cielo y haciéndolas virar.

A lo largo de bastante tiempo no se tuvo perseverancia de la existencia de estas curiosas piedras, quizá todo era una metáfora. No obstante, hace no un buen tiempo un conjunto de científicos de la Universidad de Rennes (Francia) hallaron entre los restos de un navío naufragado en el siglo XVI –el Elizabethan– una piedra transparente de calcita, famosa como “espato de Islandia”.

El secreto está en la luz polarizada
La clave de la navegación podría estar en la polarización, un proceso óptico que filtra los rayos solares de tal modo que se puedan desplazar en un plano. La luz del sol fluctúa en múltiples planos, mas las partículas atmosféricas producen anillos concéntricos de luz polarizada alrededor del sol.

Cuando la luz polarizada pasa mediante la calcita se divide en 2 rayos, si se vira el cristal de la calcita es posible observar cambios en el brillo entre los rayos y poder intuir la localización del sol.

Además de esto, el espato de Islandia puede ser cortado y moldeado en forma romboidal con enorme sencillez, lo que favorece su efecto polarizador. Con este mineral podría ser posible calcular la situación solar aun cuando el astro rey está a puntito de desaparecer en el horizonte.

En el siglo XVII Erasmus Barholinus (mil seiscientos veinticinco-mil seiscientos noventa y ocho) descubrió este fenómeno óptico y Christian Huygens (mil seiscientos veintinueve-mil seiscientos noventa y cinco) lo abordó sistemáticamente, explicando a nivel científico el fenómeno de la polarización.

Los vikingos fueron grandes observadores
Estudiosos de la Universidad Eötvös Loránd (Hungría) defienden que con la ayuda de 2 de estas piedras, un palo y un disco es posible reproducir un patrón lumínico que deje triangular la situación del sol.

Cristales formados por calcita, turmalina y cordierita pueden dividir la luz solar, al virar el cristal, en haces aun en días anubarrados. De forma casual, las costas noruegas son rebosantes tanto en calcita como en cordierita.

Con la ayuda de estas “piedras solares” un experimentado nauta vikingo podría ver los anillos polarizados y conocer la localización de nuestra estrella más apreciada en el cielo.

Además de esto, de las solarsteinn es realmente posible que los vikingos combinasen los patrones de vuelo de los pájaros, las situaciones de las líneas ribereñas y las sendas de migración de las ballenas. La mixtura de diferentes observaciones les aseguraría el regreso al hogar.

Pedro Gargantilla es médico internista del Centro de salud de El Escorial (la villa de Madrid) y autor de múltiples libros de divulgación
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