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El exótico origen de la fruta más humilde del planeta

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La manzana es, indudablemente, la fruta más popular del planeta. Se cultiva en entornos temperados en todo el planeta y su historia está de manera profunda entrelazada con la de la humanidad. Tanto es conque fue una manzana, conforme los escritos bíblicos, la que tentó a Eva provocando nuestra expulsión del paraíso. No obstante, de qué manera brotaron las variedades que el día de hoy conocemos no está claro. Robert N. Spengler, del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana (Alemania), apunta en su libro «Fruit from the Sands» (University of California Press) 2 instantes clave que han hecho de las manzanas las reinas de nuestros fruteros: la existencia de la megafauna que extendió las semillas de los frutos de buen tamaño y las
transacciones comerciales de la Senda de la Seda
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Los frutales no semejan haber seguido exactamente el mismo camino cara la domesticación que otros cultivos mejor comprendidos, como los cereales o bien las leguminosas. Las frutas sustanciosas dulces evolucionaron para captar los animales, que las comen y extienden sus semillas. Por poner un ejemplo, muchas plantas de la familia de las manzanas (Rosaceae) tienen frutas pequeñas, como las cerezas o bien las frambuesas, que son sencillamente tragadas por los pájaros. No obstante, otros árboles de exactamente la misma familia, como las manzanas, las peras, el membrillo y los melocotones, son un mordisco demasiado grande para los pájaros. La patentiza genética y fósil prueba que estos frutos bellos evolucionaron múltiples millones de años antes que los humanos comenzasen a cultivarlos. Entonces, ¿a quién debían atraer?

Los estudiosos piensan que las frutas de buen tamaño son una adaptación evolutiva para captar animales grandes que pueden comerlas sin inconvenientes y diseminar las semillas. En la actualidad, esa tarea la hacen mamíferos como los osos y los caballos. Ya antes del final de la última Edad de Hielo, había considerablemente más mamíferos grandes en el paisaje europeo, como caballos salvajes y corzos gigantes. Cuando muchos de estos animales se extinguieron, la dispersión de las semillas de estos frutos fue menor y se limitaron a las zonas de cobijo glaciar de la Edad de Hielo.

En las montañas de Kazajstán
Y acá es donde entramos en juego. Las poblaciones de manzanos silvestres quedaron apartadas hasta el momento en que los humanos empezaron a desplazar las frutas por medio de Eurasia, particularmente durante la Senda de la Seda, la red de comercio más grande del planeta viejo que unía los extremos dispares del amplio supercontinente euroasiático y, al hacerlo, conectaba los centros imperiales del este y sudoeste de Asia. Múltiples estudios genéticos recientes han probado que la manzana moderna es un híbrido de cuando menos 4 poblaciones silvestres, una mezcla que se generó en el corazón de las viejas sendas comerciales en las montañas Tien Shan de Kazajstán. De esta manera brotaron las grandes frutas rojas dulces que el día de hoy adquirimos en cualquier súper.

Cuando los humanos volvieron a poner en contacto estos estirpes de árboles, las abejas y otros polinizadores hicieron el resto del trabajo. La descendencia híbrida tuvo frutos más grandes, un resultado común de la hibridación. Los humanos se fijaron en los frutales más grandes y fijaron este rasgo por medio de injertos y plantando esquejes de los ejemplares más favorecidos. Por tanto, las manzanas que conocemos hoy día se desarrollaron eminentemente por medio de la hibridación y el injerto. Conforme Spengler, este proceso puede haber sido parcialmente veloz y ciertas partes seguramente no fueron intencionales. Un largo recorrido para la fruta que el día de hoy nos semeja de lo más frecuente.

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