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El helicóptero Ingenuity subsiste en Marte a un vuelo errante por un fallo de navegación

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El helicóptero Ingenuity de la NASA estuvo el sábado veintidos de mayo más cerca que jamás de estamparse contra el suelo de Marte. El dron, una demostración tecnológica, efectuaba su sexto vuelo de prueba en el momento en que un fallo de navegación hizo que comenzase a tambalearse y moverse de forma errante. Afortunadamente, el aparato consiguió reconducir el vuelo y aterrizar seguramente. Es su primer fallo esencial desde su primer despegue el cuatro de abril.

El sexto vuelo, no previsto en un inicio en el programa, estaba desarrollado para probar las capacidades de imágenes aéreas del dron. Ingenuity debía subir a una altitud de diez metros para después trasladarse ciento cincuenta metros al sudoeste a una velocidad sobre el suelo de cuatro metros por segundo. En ese punto, debía desplazarse quince metros cara el sur mientras que tomaba imágenes cara el oeste, entonces volar otros cincuenta metros cara el nordeste y aterrizar.

La telemetría del vuelo muestra que el primer tramo de ciento cincuenta metros se efectuó sin inconvenientes. Mas cara el final de esa etapa, sucedió algo: el helicóptero empezó a ajustar su velocidad y a agacharse cara adelante y cara atrás en un patrón oscilante, conforme notifica Håvard Grip, conduzco jefe del Ingenuity en el Laboratorio de Propulsión a Reacción (JPL) de la NASA. Este comportamiento persistió a lo largo del resto del vuelo. Ya antes de aterrizar con seguridad, los sensores a bordo señalaron que el helicóptero se había balanceado más de veinte grados y sufrido picos en el consumo de energía.

Una sola imagen
El inconveniente se generó más o menos cincuenta y cuatro segundos tras el despegue, en el momento en que un fallo de la cámara de navegación hizo que se perdiese una sola imagen y, lo que es todavía peor, que todas y cada una de las imágenes siguientes se entregasen con marcas de tiempo imprecisas. Desde ese instante, toda vez que el algoritmo de navegación efectuaba una corrección basada en una imagen, estaba operando basándonos en información incorrecta sobre en qué momento se tomó. Las inconsistencias resultantes degradaron significativamente la información empleada para volar el helicóptero, lo que llevó a las grandes oscilaciones.

Pese a localizar esta anomalía, Ingenuity pudo sostener el vuelo y aterrizar con seguridad en la superficie en más o menos cinco metros del sitio de aterrizaje previsto. Conforme Grip, esto fue posible merced a que Ingenuity fue desarrollado para permitir fallos esenciales sin volverse inestable, incluyendo los de sincronización. Otra resolución de diseño, la de ignorar las imágenes de la cámara a lo largo de los instantes finales del vuelo, asimismo contribuyó a un aterrizaje seguro.

Para el tecnólogo, aunque el vuelo descubrió una vulnerabilidad de sincronización que ahora deberá abordarse, asimismo confirmó la firmeza del sistema. Los datos del sexto vuelo se examinarán para saber más sobre de qué manera sobrevolar Marte de forma segura. En el futuro, esta clase de drones podrían servirnos para explorar lugares ahora imposibles o bien para trasladar equipos en el caso de una futura colonia humana en el planeta colorado.

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