CienciaEl Hubble capta la rotura del cometa Atlas

El Hubble capta la rotura del cometa Atlas

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El telescopio espacial Hubble de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) ha captado la visión más limpia hasta la data de la rotura del cometa Atlas. El telescopio observó más o menos treinta fragmentos del débil objeto el veinte de abril y veinticinco piezas 3 días después, cuando se hallaba a unos ciento cuarenta millones de quilómetros de la Tierra. En menos de un mes efectuará su máxima aproximación a nuestro planeta y tal vez podamos observar nuevos fragmentos.

El cometa fue descubierto por vez primera en el último mes del año de dos mil diecinueve por el sistema de prospección astronómica robótica ATLAS (Asteroid Terrestrial-impact Last Alert System) en Hawái. Se alumbró velozmente hasta mediados de marzo, y ciertos astrónomos en un inicio adelantaron que podría ser perceptible a simple vista en mayo para transformarse en uno de los cometas más espectaculares vistos en las últimas 2 décadas. No obstante, empezó a oscurecerse ásperamente, lo que llevó a los astrónomos a elucubrar que el núcleo helado podría fragmentarse o bien aun desintegrarse. La fragmentación de Atlas fue confirmada por el astrónomo apasionado José de Queiroz, quien fotografió cerca de 3 piezas del cometa el once de abril.

Las nuevas observaciones del Hubble sobre la rotura del cometa los días veinte y veintitres de abril revelan que los fragmentos rotos están envueltos en una cola de polvo cometario barrida por la luz del sol. Estas imágenes dan patentiza auxiliar de que la fragmentación de cometas es seguramente común e inclusive podría ser el mecanismo dominante por el que mueren sus núcleos sólidos y helados.

«Su apariencia cambia substancialmente entre los un par de días, tanto es con lo que es difícil conectar los puntos», asevera David Jewitt de la Universidad de California en la ciudad de Los Ángeles (UCLA). «No sé si esto es debido a que las piezas individuales se encienden y apagan cuando reflejan la luz del sol, actúan como luces parpadeantes en un árbol de Navidad, o bien por el hecho de que aparecen fragmentos diferentes en días diferentes».

“Esto es verdaderamente apasionante, estos acontecimientos no ocurren con mucha frecuencia. La mayor parte de los cometas que fragmentan son demasiado sutiles para poder ver. Los acontecimientos a tal escala solo ocurren una o bien un par de veces por década», agrega Quanzhi Ye, de la Universidad de Maryland.

Causa de la rotura
Dado a que la fragmentación del cometa ocurre de forma veloz y también impredecible, los astrónomos prosiguen sin estar seguros de su causa. Una hipótesis es que el núcleo original se hace pedazos debido a la acción del chorro de desgasificación de los hielos sublimados. Como probablemente esta ventilación no esté uniformemente desperdigada por el cometa, mejora la rotura. «Un análisis más detallado de los datos del Hubble podría enseñar si este mecanismo es responsable o bien no», señala Jewitt. «De todos modos, es bastante singular echar una ojeada con el Hubble a este cometa moribundo».

Las imágenes limpias del Hubble pueden dar nuevas pistas sobre la rotura. El telescopio captó piezas tan pequeñas como el tamaño de una casa. Ya antes de la rotura, el núcleo completo podría no haber superado la longitud de 2 campos de futbol.

El cometa Atlas en desintegración se halla en la actualidad en la órbita de Marte, a una distancia de más o menos ciento cuarenta y cinco millones de quilómetros de la Tierra cuando se tomaron las últimas observaciones del Hubble. El cometa va a hacer su aproximación más próxima a la Tierra el veintitres de mayo a una distancia de más o menos ciento quince millones de quilómetros, y 8 días después bordeará a treinta y siete millones de quilómetros del Sol.

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