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El sucesor del James Webb que puede encontrar vida en otro planeta

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El primer planeta que orbita una estrella diferente al Sol, cincuenta y uno Pegasi b , fue descubierto en el mes de octubre de mil novecientos noventa y cinco. Entonces absolutamente nadie podía imaginarlo, mas desde ese primer descubrimiento y en apenas un par de décadas, los astrónomos han detectado más de cinco mil doscientos mundos fuera de las fronteras del Sistema Solar -conocidos como exoplanetas-. Una cantidad increíble que, indudablemente, proseguirá medrando a gran ritmo. Lo que resulta más apasionante es que entre todos ciertos se consideran potencialmente habitables, a la distancia conveniente de su estrella para cobijar agua líquida. Y en ese conjunto prometedor podría encontrarse el premio gordito, el genuino gemelo de la Tierra. Pequeño, rocoso y temperado por un sol como el nuestro. Un sitio en el que, de un modo u otro, la vida sea capaz de abrirse paso. Mas dar con él, si es que existe, no es nada simple. Tal vez lo logre un telescopio espacial llamado, por tamaño y ambición, a ocurrir al James Webb , la ‘máquina del tiempo’ de seis,5 metros lanzada hace algo más de un año al espacio. Tiene por nombre Observatorio de Mundos Habitables (HWO) y tiene la meta de buscar indicios de vida en planetas afines al nuestro. Fue presentado por la NASA en una asamblea de la Sociedad Astronómica Estadounidense festejada últimamente y, por el momento, apenas es un bosquejo sobre un papel. Sus requisitos van a ser estudiados este año por un equipo interdisciplinario y podría estar listo para principios de la década de dos mil cuarenta. «Está previsto que el HWO observe en los fantasmas óptico, ultravioleta e infrarrojo próximo. Va a ser segmentado y de unos seis metros de diámetro», describe a este periódico Roser Juanola-Parramon, científica en el Laboratorio de Exoplanetas y Astrofísica Estelar del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. Como el Webb, se ubicará en L2, un punto de cómputo gravitacional a uno con cinco millones de quilómetros de la Tierra. Nueva Relacionada estandar No Desde un hidroavión para Gigante a ladrillos que se autoconstruyen en Marte: estos son los catorce proyectos escogidos por la NASA para los próximos años José Manuel Nieves Todos van a recibir financiación para estudiar su aptitud y la posibilidad de incluirlos en futuras misiones espaciales «Pero en contraste al Webb va a estar desarrollado para mantenimiento y actualizaciones robóticas por futuras misiones en órbita, lo que conseguirá prolongar la vida del telescopio y sus instrumentos», señala la estudiosa. Es exactamente lo mismo que, en su instante, se hizo con el veterano telescopio espacial Hubble. EL HWO podría parecerse a este proyecto de NASA, Luvoir B NASA Del HWO se sabe poco más, ni tan siquiera su aspecto. Tampoco tiene un presupuesto asignado, mas la NASA pretende eludir que se repita lo sucedido con el James Webb, con el que se amontonaron sobrecostes (se disparó a los diez millones de dólares estadounidenses) y retrasos. Por ese motivo, ha planteado un enfoque más conservador. El telescopio va a aprovechar y amoldará tecnologías ya desarrolladas, como el espéculo segmentado del Webb; o en desarrollo, como el coronógrafo del Nancy Grace Roman, un telescopio espacial de dos con cuatro metros que procurará energía obscura y exoplanetas y cuyo lanzamiento se espera para finales de esta década. Este instrumento consiste en un sistema óptico que bloquea la luz estelar de forma que la de los exoplanetas pueda ser observada. Fotografías de veinticinco mundos Como va a funcionar con luz óptica, que tiene longitudes de onda más cortas que la luz infrarroja del Webb, el HWO precisará un control considerablemente más riguroso sobre la manera de su espéculo. Y el coronógrafo deberá ser aún mejor que el del Roman, que puede bloquear la luz de una estrella cien millones de veces más refulgente que su planeta. Deberá hacer lo mismo con estrellas diez millones de veces más refulgentes. Una vez operativo, el telescopio va a tener entre sus objetivos principales advertir y caracterizar más o menos veinticinco planetas ubicados en zonas habitables de 100 estrellas próximas y buscar firmas biológicas (patentizas de vida). Es el mínimo preciso para confirmar estadísticamente si la vida es común en nuestra galaxia, la Vía Láctea. Además de esto, va a estudiar nuestros orígenes galácticos, la física del cosmos y la diversidad de mundos dentro y fuera del Sistema Solar. Para Juanola-Parramon, la construcción de este nuevo observatorio es precisa pues es «el único que nos dejará contestar preguntas como: ¿Estamos solos en el cosmos? ¿Existen planetas afines a la Tierra?». Para esto, debemos «caracterizarlos (los mundos descubiertos), estudiar sus atmosferas y advertir firmas biológicas». Por el momento, los astrónomos han sido capaces de conocer las atmosferas de ciertos planetas, mas se trata de mundos gaSeosos que viran en torno a estrellas pequeñísimas, enanas M muy, muy diferentes al Sol. Con esas peculiaridades, no probablemente puedan cobijar vida. Cuando menos no tal como la conocemos. El enorme deSeo de los astrónomos «es poder tener la imagen de un planeta tipo terrestre que orbite una estrella similar al Sol. Pues hasta el momento, la única vida que conocemos se ha desarrollado en la Tierra. Es lo único con lo que podemos comparar», afirma Pedro J. Amado, del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC). «Pero a día de hoy no hay ningún instrumento construido o en construcción que pueda hacerlo. De ahí la relevancia del HWO», agrega. MÁS INFORMACIÓN nueva No Aseveran haber conseguido, por vez primera en la Historia, el teletransporte de energía nueva Si Consiguen el primer mapa en 3D de la gigantesca burbuja que envuelve la Tierra y el Sol El estudioso explica las contrariedades para dar con un planeta habitable: «Cuanto más pequeño es el planeta, más pequeña su atmosfera y más refulgente su estrella, más bastante difícil es observarlo. Es tal y como si pusiésemos una lámpara led de dos vatios a la vera de un millón de focos de estadio. Hay que cancelar toda esa luz para advertirlo, algo de lo que va a ser capaz el HWO».

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