El vuelo acompasado de los estorninos, un misterio que trae de cabeza a los matemáticosCiencia 

El vuelo acompasado de los estorninos, un misterio que trae de cabeza a los matemáticos

Los estorninos son un conjunto de aves pequeñas, originarias de Europa Occidental y Asia, que pertenecen a la familia Sturnidae -de la orden Passeriforme- y que se identifican por tener un vuelo débil y mareante.

En la península ibérica hay 2 especies, el estornino negro y el pinto; al paso que el primero radica con nosotros a lo largo de todo el año, el segundo lo hace únicamente a lo largo del periodo invernal.

Los estorninos son aves muy gregarias que habitan en bosques, cultivos arbóreos, parques, jardines y terrenos agrícolas. Cuando llegan los meses de invierno se unen formando enormes conjuntos que se mueven al tiempo creando imágenes geométricas y figuras tan atractivas como hipnóticas, indudablemente, uno de los espectáculos más fascinantes de la naturaleza.

Un aspecto singular es que estas curiosas formaciones de estas aves tan solo tienen sitio al atardecer, cuando los estorninos se hallan a puntito de entrar al dormidero.

Vuelo grupal como estrategia de supervivencia
Con estas danzas aéreas, el llamado baile de los estorninos -lo que en inglés se conoce como «murmurations»-, el cielo se cubre con cientos o bien miles y miles de aves.

La elección para unirse formando un conjunto no es casual, lo hacen en el instante del año en el que no deben cuidar de sus crías y están más enfocados en velar por su supervivencia, debido a que es el instante en el que el comestible escasea.

Las coreografías son excepcionales y con perfección acompasadas que tienen una meta principal, la supervivencia del conjunto.

Con movimientos tan veloces como inopinados logran crear remolinos en el aire con los que distraen a los posibles predadores que puedan deambular por la zona. De este modo tan singular, estas formaciones de aves dismuyen el éxito de la caza siendo horriblemente bastante difícil fijar la atención en una sola presa.

Los modelos matemáticos que ocultan
A lo largo de años informáticos teóricos, etólogos y físicos teóricos han sumado sacrificios para intentar entender y explicar el alucinante vuelo de los estorninos. En el año dos mil ocho un conjunto de científicos italianos -con la ayuda de la tecnología 3D- fueron capaces, por lo menos, de hallar ciertas reglas no escritas que proseguían estos animales.

Pudieron revisar, por sorprendente que pueda parecer, que todos y cada uno de los estorninos vuelan a exactamente la misma velocidad. Esto lo logran merced a 2 principios fundamentales; el primero es la comunicación, se mueven produciendo mucho estruendos, de manera que el resto de los estorninos puedan conocer su situación geográfica precisa.

Seguidamente, la luz juega un papel esencial. A lo largo del vuelo los estorninos tienden a proseguirse las siluetas oscuras de sus compañeros y eludir las zonas claras, aquellas por las que entra la luz.

A esto hay que incorporar un número clave en la coreografía, el número 7. La dirección y la velocidad de cada una de las aves están relacionada con los 7 compañeros ubicados más próximos en el espacio (capacidad perceptiva espacial).

Esto deja, además de esto, que si un animal percibe una posible amenaza, en un tiempo récord es comunicado a 7 compañeros, los que se lo hacen saber a otros 7 y de esta forma consecutivamente, de manera que el conjunto tiene toda la información prácticamente al tiempo.

Una vez conocido todo esto, el próximo reto –nada banal- al que se encara la comunidad científica es comprender cuáles fueron las presiones adaptativas y evolutivas que produjeron este comportamiento y de qué manera puede afectar la alteración en esas presiones.

M. Jara

Pedro Gargantilla es médico internista del Centro de salud de El Escorial (la capital española) y autor de múltiples libros de divulgación.

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