Ciencia Ingenuity al límite: la NASA aprueba exender los vuelos...

Ingenuity al límite: la NASA aprueba exender los vuelos de prueba en Marte

-

Todo empezó hace una década, tras una «loca idea» de ciertos ingenieros de la NASA, conforme confesaba Thomas Zurbuchen, administrador asociado de Ciencia de la NASA, a lo largo de la conferencia de prensa en la que se explicó de qué manera el helicóptero Ingenuity había hecho historia en Marte, transformándose en el primer vehículo aéreo teledirigido en otro planeta. Desde ese momento se han completado otros 3 vuelos más, cada uno de ellos más difícil y peligroso que el precedente. Y también Ingenuity ha superado todas y cada una de las esperanzas. Tanto que la NASA ha decidido ampliar el número de pruebas hasta finales de agosto, más si el dron prosigue respondiendo como hasta el momento.

En conferencia de prensa on line, los responsables de Ingenuity y Perseverance han explicado que la nueva fase empezará una vez que el helicóptero complete la cuarta y quinta pruebas. La resolución es fruto del adelanto en las labores del rover Perseverance, y que sus primeras exploraciones van a ser cerca del sitio de aterrizaje, donde los científicos ya han visto ciertos sitios en los que se podrían recabar las primeras muestras de roca de cara al objetivo principal de la misión: localizar patentizas de vida pasada en Marte, en el cráter Jezero, un viejo delta en el que se considera que hace bastante tiempo hubo vida, cuando menos microbiana. Además de esto, los buenos resultados de Ingenuity en sus sistemas de energía, telecomunicaciones y de navegación en vuelo han propiciado continuar adelante con las pruebas. Todo sin afectar significativamente la programación del rover, puesto que el cambio de una demostración de tecnología a una demostración de operaciones quiere decir que el helicóptero requerirá menos apoyo del equipo del Perseverance, del que se transformará en su nuevo aliado para buscar signos de vida vieja.

«Con el viaje corto, ya hemos empezado nuestro traslado cara el sur, cara un sitio que el equipo científico piensa que es digno de investigación y nuestro primer muestreo», ha afirmado Ken Farley, científico del proyecto del rover Perseverance de Caltech en Pasadena, California. «Pasaremos los próximos doscientos soles ejecutando nuestra primera campaña científica en pos de afloramientos rocosos interesantes durante este parche de dos quilómetros del suelo del cráter ya antes de dirigirnos seguramente al norte y después al oeste cara el delta del río fósil del cráter Jezero».

Objetivos cumplidos
«Teníamos 3 objetivos en la misión del Ingenuity: demostrar que podíamos diseñar una aeronave y que funcionaría en los laboratorios terrestres, mas imitando las condiciones de Marte; que podríamos hacerlo volar sobre el planeta rojo; y que la comunicación con el rover Perseverance y después con la Tierra marchan bien. Y ya con el tercer vuelo de prueba probamos todo esto», ha explicado Lori Glace, directiva de la División de Ciencia Planetaria de la NASA, quien calificaba de «tremendo éxito» del equipo de ingenieros todo el trabajo que el pequeño helicóptero, de apenas uno con ocho kilos, está haciendo sobre la superficie de Marte.

Ingenuity es una demostración de tecnología; esto es, solo ha sido mandado a Marte para demostrar que los equipos humanos pueden hacer un vuelo controlado en otro planeta y no a hacer ciencia -de eso se encargará su compañero ‘mayor’, el rover Perseverance-. Las pruebas ‘in situ’ sobre Marte se han ido complicando cada vez más: primero se elevó 2 metros sobre el suelo; después cinco; en la tercera prueba probó que podía desplazarse horizontalmente; el cuarto vuelo ha llevado a Ingenuity en un recorrido de doscientos sesenta y seis metros de ida y vuelta; y el quinto, que se generará la semana próxima, cuando el helicóptero vuele todavía más lejos y más veloz hasta su nuevo ‘aeródromo’, donde practicará más maniobras de precisión, un mayor empleo de sus capacidades de observación aérea y más peligro generalmente.

En verdad, conforme la NASA, con los datos que tienen de las 3 primeras pruebas, los ingenieros pueden comenzar ya a atisbar y diseñar las aeronaves del futuro. «Una de las cosas que más nos ha sorprendido ha sido la perfección de todos los vuelos de Ingenuity -explicaba Mimi Aung, gerente de proyecto de Ingenuity Mars Helicopter en JPL de la NASA. «Los modelos anteriores que teníamos de de qué forma iba a reaccionar el helicóptero sobre Marte coinciden prácticamente con perfección con los resultados que hemos conseguido, lo que nos señala que vamos por buen camino».

«Aunque todo va excelente, Ingenuity no está hecho para misiones de larga duración», ha afirmado Bob Balaram, ingeniero jefe del proyecto Mars Helicopter. «Las pruebas se podrían extender unos meses, mas los componentes no están dispuestos para soportar demasiado tiempo en Marte». No se debe olvidar que volar en el Planeta Colorado es una proeza: aparte de los vientos, su atmosfera es considerablemente más delgada que la nuestra (alrededor del 1 por ciento de la densidad de la atmosfera de la Tierra) y sus heladas noches pueden afectar a los sistemas de la aeronave. Además de esto, no puede ser controlado de manera directa por los ingenieros del JPL, sino, debido a los retrasos en las comunicaciones con la Tierra, las órdenes deben mandarse con mucha anticipación, y los datos retornan mucho una vez que se genere cada vuelo.

Un nuevo camino se empieza
Ahora, el nuevo objetivo pasa por efectuar observaciones aéreas de objetivos científicos de rover, posibles sendas para Perseverance y caminos inalcanzables, al tiempo que atrapa imágenes para mapas de elevación digitales. «Las lecciones aprendidas de estos sacrificios darán un beneficio significativo a los futuros planificadores de misiones», aseveran desde la NASA, que aclara que estos vuelos de exploración «son una ventaja y no un requisito a fin de que Perseverance complete su misión científica».

«Apreciamos mucho el apoyo del equipo del Perseverance a lo largo de nuestra fase de demostración de tecnología», ha remarcado Aung. «Ahora tenemos la ocasión de devolverles el favor, probando para futuras misiones robóticas e inclusive tripuladas las ventajas de tener un asociado cerca que pueda brindar una perspectiva diferente, una desde el cielo».

Dejar respuesta

Please enter your comment!
Please enter your name here

Últimos...

WhatsApp: ¿De qué manera admitir las nuevas condiciones?

WhatsApp ha anunciado cambios en su política de condiciones...

China aterriza en Marte con su sonda Tianwen-1

El programa espacial chino ha alcanzado esta mañana un...

Renacen los viejos oficios para subsistir en tiempos de pandemia

El parón económico decretado en España terminó de un...

Más artículos...RELACIONADOS
Recomendados