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Los pilotos del vuelo espacial de Richard Branson recibieron una advertencia de fallo grave en la nave

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«Éxito» fue la palabra más usada para describir el primer vuelo con turistas espaciales de la compañía Virgin Galactic. En la nave, llamada VSS Unity, se hallaba el propio autor de la compañía, Richard Branson, quien tras el aterrizaje, con una sonrisa triunfante y champán festejaba la hazaña. No obstante, conforme un artículo publicado en ‘The New Yorker’, no fue todo tan idílico como se hizo pensar en ese instante y el ‘paSeo espacial’ del pasado once de julio podría aun haber acabado en desgracia.

El vehículo en el que viajaron Branson y otros 4 pasajeros y 2 pilotos, el VSS Unity, fue elevado a una altura de quince metros por un doble y enorme aeroplano de transporte llamado WhiteKnightTwo. En ese instante, el aeroplano espacial se apartó de la ‘nave nodriza’, encendiendo sus motores de cohete y elevando la sonda hasta los ochenta y seis quilómetros sobre la superficie terrestre, donde la tripulación ensayó 4 minutos de ingravidez antes que la nave planease sin motor hasta aterrizar en el desierto.

A los mandos de este híbrido entre nave espacial y aeroplano se hallaban los experimentados pilotos Dave Mackay y Mike Masucci. Conforme el informe de The New Yorker, un minuto tras separarse del WhiteKnightTwo, vieron un indicador lumínico amarillo que alertaba de que la nave se estaba desviando de su rumbo. «La luz era una advertencia para los pilotos de que su trayectoria de vuelo era demasiado superficial y el morro de la nave estaba desviado», asevera en su artículo el cronista Nicholas Schmidle. O sea, que el morro del aeroplano no estaba suficientemente inclinado en la vertical. «Si no lo arreglaban, se exponían a un peligroso aterrizaje de urgencia en el desierto a lo largo de su descenso», sigue.

Mas el drama no acabó ahí. Apoyado en los testimonios de 8 trabajadores de Virgin Galactic, el creador asevera que después apareció otra luz de advertencia, en un caso así de color colorado (mayor gravedad) que señalaba que estaban fuera de la trayectoria en forma de cono del VSS Unity que le dejaría descender y aterrizar seguramente. Además de esto, la nave se desvió de su autorización de Control de Tráfico Aéreo (esto es, de la senda del espacio aéreo sobre la que notificaron a las autoridades eficientes) a lo largo de un minuto y cuarenta y dos segundos. Desde Virgin Galactic han confirmado a ‘The New Yorker’ que «una investigación está en curso» y aceptan que su nave se salió de la zona señalada, aunque se ha ofrecido poca información auxiliar.

Conforme múltiples especialistas aseveran para el medio estadounidense, lo más seguro habría sido abortar la misión, apagar los motores del aeroplano y regresar a tierra ya antes de lograr la altitud máxima planeada. No obstante, el plan prosiguió conforme lo previsto, y merced a la destreza de los pilotos se pudo remediar la trayectoria y firmar el final feliz que, por fortuna, todo el planeta pudo continuar.

Otras pruebas con fallos, aun con pérdidas humanas
El vuelo del once de julio fue la primera vez que una nave tipo SpaceShipTwo (como la VSS Unity) que llevaba pasajeros al espacio, mas no la única en tener inconvenientes a lo largo de las pruebas. En dos mil catorce, el prototipo de aeroplano explotó, resultando fallecido el conduzco Michael Alsbury. Y en dos mil dieciocho, Mackay y Masucci perdieron el control del aeroplano espacial mientras que volaban mediante la mesosfera de la Tierra por vez primera, conforme ‘The New Yorker’. Recobraron el control y aterrizaron con seguridad, mas «una inspección siguiente al vuelo expuso defectos de fabricación que requirieron meses de reparaciones».

Después, en dos mil diecinueve, «la nave padeció daños significativos cuando se despegó un link que mantenía el borde de salida del estabilizador horizontal». En una entrevista en dos mil veinte, el entonces vicepresidente de seguridad de Virgin Galactic, Todd Ericson, aseveró al medio: «No sé de qué forma no perdimos el vehículo y matamos a 3 personas». Ericson dejó su puesto poco después. Además de esto, en el artículo se hace referencia a múltiples despidos por críticas cara la compañía y su política de pruebas de vuelo.

Por el momento, la compañía no ha emitido ningún comunicado oficial y prosigue con sus planes de venta de billetes (a cuatrocientos cincuenta dólares americanos por asiento), como un próximo vuelo con la tripulación de la Fuerza Aérea Italiana a fines de este mes. Después, Virgin Galactic va a dar unas ‘vacaciones’ s su nave nodriza, el WhiteKnightTwo, para efectuar ciertas mejoras que van a durar cerca de 8 meses.

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