Ciencia Los seres vivos que pueden vivir 'eternamente'

Los seres vivos que pueden vivir 'eternamente'

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El año mil novecientos cincuenta y uno marcó un punto de cambio en el campo de la biotecnología cuando Henrietta Lacks, una afroestadounidense descendiente de una esclava, ingresó en el centro de salud John Hopkins. Allá fue diagnosticada de un cáncer cervical que segó su vida ese año. Solo tenía treinta y uno años mas sus células tumorales prosiguen gozando de una ‘salud envidiable’.

Sin el permiso de Henrietta, el doctor George Gay tomó ciertas de sus células neoplásicas y las cultivó en el laboratorio, observando con perplejidad que lo podía hacer de forma indefinida. Era la primera vez que se identificaban ‘células inmortales’ humanas.

Aquella alcurnia celular fue bautizada con el nombre de HeLa y, pese al tiempo trascurrido, prosigue empleándose en diferentes campos de la investigación.

Feliz… mil cuatrocientos aniversario
En la naturaleza tenemos ciertos ejemplos que se acercan a lo que se ha bautizado como ‘inmortalidad biológica’, un término claramente incorrecto, puesto que estos organismos pueden morirse como consecuencia de una enfermedad, de un infortunado accidente o bien, sencillamente, a manos de un predador.

El primer aspirante para este infrecuente registro es la hidra, un animal relacionado biológicamente con la medusa, de pequeño tamaño -no llega a los veinte milímetros-, que vive en aguas temperadas y que carece de cerebro.

Ciertas especies de hidra -Hydra vulgaris y también Hydra magnipapillata- son capaces de festejar su mil cuatrocientos años aniversario y esto es debido a que están capacitadas para regenerar células viejas por células nuevas.

Esta envidiable peculiaridad la logran merced a una proteína llamada FoxO. Cuando a nivel del laboratorio se desactiva el gen encargado de regularla -el llamado gen matusalén- la hidra pierde su condición imperecedera y prosigue el proceso de envejecimiento propio de las leyes de la biología.

Este gen no lo tiene la hidra en exclusividad, asimismo aparece en otros animales, entre ellos los humanos, en especial en aquellas personas que logran adquirir la condición de centenarias.

La medusa inmortal
Hay especies de medusas -Turritopsis- que comparten con la hidra la perpetuidad biológica. Estos animales son originarios del mar Caribe lugar desde el que se han expandido por casi la totalidad del globo terráqueo merced a los tanques de lastre de los navíos.

Para entender su excentricidad hay que detenerse en su ciclo biológico. Cuando los espermatozoides y los óvulos de la medusa se unen se transforman en una minúscula larva que se adhiere a una superficie dura dando sitio a un pólipo.

La mayor parte de las veces los pólipos son capaces de producir individuos clónicos mas en otras ocasiones engendran medusas, bien de sexo masculino o bien femenino, que se desanclan de la superficie y terminan transformándose en adultos. A lo largo de esta etapa se reproducirán y van a dar sitio a un nuevo ser vivo cerrando, así, el ciclo.

Lo más excepcional de las medusas es que ciertas especies pueden dar marcha atrás en su desarrollo y regresar a etapas anteriores de su ciclo biológico, esto es, es tal y como si una mariposa pudiese regresar a transformarse en oruga. Esta capacidad “involutiva” se puede reiterar de forma infinita, transformándose, por lo tanto, en inmortales.

El descubrimiento de esta idiosincrasia se lo debemos a un estudiante de biología marina, Christian Sommer. Lo descubrió por serendipia, como tantos acontencimientos en ciencia. Sucedió en el año mil novecientos ochenta y ocho mientras que examinaba un ejemplar hallado en la costa nordoeste italiana.

Pedro Gargantilla es médico internista del Centro de salud de El Escorial (la villa de Madrid) y autor de múltiples libros de divulgación.

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