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Marte asimismo se hizo a golpes y a lo largo de bastante tiempo

En sus inicios, nuestro sistema solar era un sitio anárquico, una suerte de mesa de billar gigantesca henchida de bolas disparadas desbaratadamente en cualquier dirección. Cuerpos planetesimales, agregados de materia de menos de dos.000 km de diámetro de los que brotan los planetas, chocaban con los mundos en capacitación. Marte no se libró de los golpes. Y ciertos de ellos pudieron ser realmente grandes. Científicos del Instituto de Investigación del Suroeste (SwRI) en Texas (EE.UU.) han modelado, desde meteoritos marcianos hallados en la Tierra, la mezcla de materiales asociados con estos impactos, revelando que el planeta colorado pudo haberse formado en una escala de tiempo más larga de lo que se pensaba previamente, aun a lo largo de veinte millones de años en lugar de 2 o bien 4 millones de años.

Conocer de qué forma se formó Marte no resulta simple para los científicos planetarios. Miles y miles de millones de años de historia han borrado la patentiza de los primeros acontecimientos de impacto. Por fortuna, una parte de esta evolución se registra en los meteoritos marcianos. De más o menos sesenta y uno rocas espaciales encontradas en la Tierra, se piensa que solo doscientos aproximadamente son de origen marciano, expulsados del planeta colorado por choques más recientes.

Bombardeo
Estos meteoritos exhiben grandes alteraciones en los elementos amantes del hierro, como el tungsteno y el platino, que tienen una afinidad de moderada a alta por el hierro. Estos elementos tienden a migrar desde el mantón de un planeta cara su núcleo central de hierro a lo largo de la capacitación. La patentiza de estos elementos en el mantón marciano es esencial pues señalan que Marte fue bombardeado por planetesimales en algún instante una vez que acabó la capacitación de su núcleo primario. El estudio de los isótopos de elementos particulares producidos en el mantón a través de procesos de desintegración radioactiva ayuda a los científicos a entender en qué momento se completó la capacitación del planeta.

«Sabíamos que Marte recibió elementos como el platino y el oro de las primeras choques grandes», afirma Simone Marchi de SwRI, autor primordial de un artículo en «Science Advances» que describe estos resultados. «Según nuestro modelo, las primeras choques generan un mantón marciano heterogéneo, afín a una torta de mármol. Estos resultados sugieren que la visión predominante de la capacitación de Marte puede estar sesgada por el número limitado de meteoritos libres para el estudio».

Debido a la proporción de isótopos de tungsteno en meteoritos marcianos, se ha argumentado que Marte medró velozmente en unos dos-cuatro millones de años una vez que el Sistema Solar comenzase a formarse. No obstante, grandes choques tempranas podrían haber perturbado el equilibrio isotópico del tungsteno, lo que podría aguantar una escala de tiempo de capacitación de Marte de hasta veinte millones de años, como lo muestra el nuevo modelo.

Grandes impactos
«Las choques por proyectiles suficientemente grandes para tener sus núcleos y mantones podrían dar como resultado una mezcla heterogénea de esos materiales en el mantón marciano temprano», afirma el coautor Robin Canup, vicepresidente asistente de la División de Ciencia y también Ingeniería Espacial de SwRI. «Esto puede conducir a interpretaciones diferentes sobre el instante de la capacitación de Marte que aquellas que suponen que todos y cada uno de los proyectiles son pequeños y homogéneos».

Los meteoritos marcianos que aterrizaron en la Tierra seguramente se produjeron en unas pocas localizaciones alrededor del planeta. La nueva investigación muestra que el mantón marciano podría haber recibido sumes variables de materiales procedentes de proyectiles, lo que condujo a concentraciones variables de elementos amantes del hierro. La próxima generación de misiones a Marte, incluyendo los planes para devolver muestras a la Tierra, dará nueva información para entender mejor la variabilidad de los elementos en las rocas marcianas y la evolución temprana del Planeta Colorado.

«Para entender totalmente a Marte, precisamos entender el papel que jugaron las primeras choques energéticas en su evolución y composición», concluye Marchi.

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