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Nuevas pruebas apoyan la existencia de agua líquida en el polo sur de Marte

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Como la Tierra, Marte tiene gruesos casquetes de hielo en los dos polos. Mas se creía que, en contraste a estas masas en nuestro planeta, que están sostenidas por canales de agua líquida en aun grandes lagos subglaciales (‘escondidos’ bajo una ancha capa de hielo), los casquetes polares del Planeta Colorado estaban plenamente congelados hasta el lecho rocoso debido al frío tiempo marciano. No obstante, esta teoría dio un giro radical cuando en dos mil dieciocho la sonda Mars Exprés , de la Agencia Espacial Europea (ESA), recabó inopinados datos: con su instrumento MARSIS , un radar de penetración de hielo con el que puede ‘escudriñar’ bajo la capa de hielo, captó en el polo sur lo que parecía agua líquida, ya que la señal se reflejaba como un espéculo, igual que ocurre con los lagos subglaciales acá, en la Tierra. Y ahí comenzó la polémica, pues a fin de que haya agua líquida bajo la capa de hielo, debería haber una fuente de calor auxiliar, como el calor geotérmico del núcleo, aunque los niveles habrían de ser superiores a los registrados. Estudios siguientes señalaron que otros materiales o substancias, cuya existencia se ha comprobado en otros lugares Marte, como las conocidas salmueras (una mezcla de agua y sales minerales más resistente a la ebullición, la congelación y la evaporación que el agua pura), podrían explicar ese reflejo. Aun podría no ser más que el reflejo en rocas viejas, conforme una investigación publicado hace solo unos días en ‘ Nature Astronomy ‘. Aún así, ninguna de estas investigaciones ha proporcionado pruebas irrebatibles sobre la existencia (o no) de agua líquida bajo los polos de Marte . Ahora un nuevo trabajo , publicado exactamente en exactamente la misma gaceta, apoya la hipótesis del sí. Estudiosos, dirigidos por la Universidad de Cambridge, han usado mediciones láser de orbitadores sobre Marte para identificar patrones sutiles sobre la superficie de los polos. Con esto deseaban observar si se registran pequeñas depresiones en la superficie helada que, , como pasa con los lagos subglaciales en la Tierra, señalan masas de agua líquidas en profundidad. Después realizaron modelos por PC para revisar que el movimiento del hielo, que es diferente si tiene una masa de agua bajo él que si está sobre el lecho rocoso, se correspondía con lo que se ve sobre el polo sur marciano. Sus resultados coinciden con las mediciones precedentes que se hicieron con el radar de penetración de hielo efectuados por la sonda europea y dan las primeras pruebas que apoyan la teoría de que allá hay agua líquida, aunque empleando otras herramientas aparte de las mediciones de radar. «La combinación de la nueva patentiza topográfica, los resultados de nuestro modelo por PC y los datos del radar hacen que sea considerablemente más probable que por lo menos un área de agua líquida subglacial exista en Marte hoy; como que Marte aún ha de estar geotérmicamente activo a fin de que pueda haber agua en estado líquido bajo la capa de hielo«, asevera Neil Arnold , del Instituto de Investigación Polar Scott de Cambridge, quien dirigió la investigación. El agua de las profundidades se refleja en la superficie En la Tierra, los lagos subglaciales afectan la manera de la capa de hielo que tienen encima: reduce la fricción entre la capa de hielo y su lecho, lo que afecta la velocidad del flujo de hielo por gravedad. Esto, a su vez, afecta la manera de la superficie de la capa de hielo sobre el lago, de forma frecuente creando una depresión en la superficie del hielo. Empleando los datos del satélite Mars Global Surveyor, de la NASA , el equipo observó una ondulación superficial de unos diez a quince quilómetros de largo sobre el hielo de la zona en la que el radar ubica el lago subglacial. Después, los estudiosos probaron si esta depresión observada en la superficie del hielo podría explicarse por el agua líquida en el lecho. Ejecutaron simulaciones de modelos informáticos de flujo de hielo, adaptadas a condiciones concretas en Marte, y probaron con la posible existencia del lago y de qué forma afectaría a la velocidad de deslizamiento de la capa helada. Asimismo cambiaron la cantidad de calor geotérmico procedente del interior del planeta. Estos ensayos produjeron ondulaciones en la superficie de hielo simulada que eran afines en tamaño y forma a las que el equipo observó en la superficie de la capa de hielo real. La semejanza entre la ondulación topográfica producida por el modelo y las observaciones reales de la nave espacial, así como los trabajos precedentes de radar, sugieren que hay una acumulación de agua líquida bajo el casquete polar sur de Marte. Por otra parte, los autores asimismo apuntan que hubo actividad volcánica que, hace parcialmente poco tiempo, calentó el planeta, sosteniendo en esta zona el calor preciso para cobijar un lago de agua líquida bajo las supones del hielo. MÁS INFORMACIÓN nueva No Los telescopios Webb y Hubble captan a la vez el impacto de la NASA en un asteroide nueva No Nuestros radiotelescopios están advirtiendo señales enigmáticas de galaxias lejanas: ¿cuál es el origen de los FRB? «La calidad de los datos que retornan de Marte, tanto de los satélites orbitales como de los módulos de aterrizaje, es tal que podemos utilizarlos para contestar preguntas verdaderamente bastante difíciles sobre las condiciones en, e inclusive bajo la superficie del planeta, utilizando exactamente las mismas técnicas que asimismo empleamos en Tierra», sentencia Arnold. «Es apasionante emplear estas técnicas para descubrir cosas sobre planetas diferentes al nuestro».

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