Ciencia Perseverance ya ha aterrizado en Marte. ¿Y ahora, qué?

Perseverance ya ha aterrizado en Marte. ¿Y ahora, qué?

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El Perseverance ha pasado el primero de los días en su nuevo hogar: Marte. Y, por el momento, semeja que se está amoldando bien en su nuevo ‘vecindario’, el cráter Jezero. La NASA ha confirmado que las primeros datos mandados desde el rover más avanzado de la agencia espacial estadounidense en el planeta colorado señalan que todo marcha conforme lo previsto. «Los sistemas están en buen estado y todo semeja ir bien», ha afirmado en conferencia de prensa on line Pauline Hwang, directiva de Misión Estratégica para las Operaciones de Superficie de la misión Mars dos mil veinte. Tan bien que hemos visto la imagen histórica del rover colgado por las cuerdas de nylon instantes ya antes de aterrizar, una foto que ninguna misión había logrado hasta la data. Ahora, la próxima pregunta brota de forma lógica: ¿qué viene después?

Más o menos del tamaño de un vehículo y con un peso de una tonelada, el geólogo y astrobiólogo robótico enfrenta ahora múltiples semanas de pruebas ya antes de ponerse a hacer ciencia sobre el cráter Jezero, donde procurará a lo largo de por lo menos un par de años las huellas de vida pasada. Y lo va a hacer estudiando sobre las rocas y los sedimentos de la zona, un viejo delta que terminó formando un lago de cuarenta y cinco quilómetros de diámetro hace tres mil quinientos millones de años tras el impacto de un enorme meteorito. Después, se secó, dejándonos el presente panorama desolado que pudimos ver en la primera fotografía que el Perseverance mandó a los pocos minutos de haber amartizado y las que llegaron al día después, ya coloreadas. Todavía de esta manera, los científicos cobijan muchas esperanzas de que allá enraizara vida anteriormente que haya dejado su indicio en el presente en forma de biofirmas que ahora pueden ser detectadas.

Puesta apunto y más fotografías
Mas ya antes de todo eso, el rover debe ponerse a punto. Y lo primero es cargar las baterías, lo que va a ocurrir en los próximos 3 o bien 4 días marcianos (que duran cuarenta minutos más que los terrestres), mientras que asimismo llegan y se procesan nuevas imágenes desde Marte -que de manera previsible vamos a poder ver el primer día de la semana- e inclusive el audio del instante del aterrizaje. Una vez completada esta labor, está programado que el rover tome sus primeras panorámicas a color con la cámara MastCam-Z desde el lunes y realice las pruebas preliminares con el resto instrumentos a bordo. El día 4 va a llegar otro instante crítico: cargar un nuevo software mandado desde la Tierra que dejará al rover manejarse en su nuevo ambiente.

«Una vez empiece esta labor, vamos a tardar 4 días en mudarnos al nuevo software -explicó Jennifer Trosper, subdirectora de la misión Mars dos mil veinte-. Cuando nos cercioremos de que todo está en orden, comenzaremos la próxima tanda de comprobaciones donde desplegaremos el brazo robótico y vamos a mover al rover por vez primera unos 5 metros cara delante y atrás». Este va a ser el primer ‘viaje’ de Perseverance ya antes su primera gran incursión: ponerse en una buena zona abierta a fin de que Ingenuity, el helicóptero que tiene adosado a su ‘vientre’, realice el primer vuelo en otro planeta. Mas eso no va a ocurrir hasta julio, conforme el calendario de la NASA.

Comenzando a hacer ciencia
Cuando el Ingenuity concluya sus vuelos de prueba, Perseverance se va a centrar en su auténtico objetivo: buscar patentiza de vida microbiana vieja. «Con las imágenes ya podemos observar cosas: comparándolas con las tomadas por los orbitadores, se puede revisar si corresponden con las teorías que tenemos», ha explicado Stacie Stack Morgan, geóloga del JPL de la NASA. Conforme Stack Morgan, el primer encargo del rover va a ser descubrir si esas rocas son de origen volcánico o bien sedimentario y entender verdaderamente qué sitio era el cráter Jezero hace millones de años.

Asimismo estudiará los misterios que oculta el apodado como ‘Cañón de Chelly’. La NASA ha usado exactamente el mismo nombre (de manera provisional) del monumento nacional de E.U. en Arizona por la semejanza de peculiaridades entre los dos lugares: una superficie fracturada probablemente por la acción del agua (o bien la lava) hace millones de años. «Es un lugar bien interesante para aproximarnos, en tanto que hemos podido observar desde los orbitadores que su composición probablemente difiera del resto del cráter».

Traer rocas desde Marte
Y su gesta no terminará ahí: la idea es que el Perseverance rellene hasta cuarenta y tres cilindros con rocas marcianas que van a ser recogidas en una futura misión conjunta de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA), la campaña Mars Sample Return, cuyo lanzamiento está previsto para dos mil veintiseis. Va a ser entonces cuando las muestras puedan ser analizadas en potentes laboratorios terrestres, desvelando considerablemente más secretos de los que Perseverance puede observar ‘in situ’. Asimismo va a probar nuevos sistemas para producir agua y oxígeno y no va a dejar de mandar imágenes merced a sus cámaras de alta resolución.

Las esperanzas están altísimas. En palabras de Hwang: «El trabajo que se está realizando es pasmante. No podemos imaginar lo que veremos en el futuro. Llega una ciencia muy interesante».

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