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Prosiguen los inconvenientes de la NASA con el SLS, el megacohete que nos va a llevar nuevamente a la Luna

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El

programa Artemis

de la NASA, que pretende llevar nuevamente humanos sobre la Luna (incluidos la primera mujer y la primera persona de color astronautas), termina de concluir una prueba crucial: el ensayo general húmedo del cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS, por sus iniciales en inglés), que transportará la cápsula Orión, donde van a ir alojadas las próximas tripulaciones. Específicamente se trata de un test que abarca desde el montaje del enorme cohete de prácticamente 100 metros de altura sobre la plataforma de lanzamiento hasta la cuenta recesiva, si bien sin llegar a despegar.

La prueba acababa a las doscientos treinta y siete AM de este martes (hora de España), aunque no todo salió conforme lo planeado: el equipo advirtió una fuga de hidrógeno a lo largo del abastecimiento de comburente, aunque se ‘enmascaró’ el inconveniente de forma consciente para permitir continuar con el test. Este cambio afectó a la cuenta recesiva, que se paró veintinueve segundos ya antes del ‘despegue’, cuando estaba previsto que se detuviese a los nueve.

«Ha sido un día larguísimo, mas ha sido un éxito tras un increíble trabajo del equipo», ha afirmado Charlie Blackwell-Thompson, directiva de lanzamiento de Artemis del Programa de Exploración de Sistemas Terrestres en el Centro Espacial Kennedy (KSC) de la NASA en Florida, a lo largo de la conferencia de prensa siguiente a la prueba. «Hemos cumplido la mayor parte de los objetivos previstos y ahora deberemos aguardar para examinar en profundidad todos y cada uno de los datos que hemos recopilado».

Un fallo que no era crítico para la prueba
Conforme ha explicado Blackwell-Thompson, esta era la primera vez que se conseguía cargar por completo todos y cada uno de los tanques propulsores del SLS -en las precedentes pruebas no se había logrado llegar ni a la mitad del contenido-. A lo largo de estos trabajos, los controladores advirtieron la fuga de hidrógeno en el equipo de desconexión veloz que conecta uno de los primordiales cables que une el mástil de servicio de cola con la etapa central del cohete. «El equipo procuró reparar la fuga primero calentando la desconexión veloz y, después, enfriándola para sellarla, mas no se solventó el problema», ha explicado la encargada de la NASA.

No obstante, como no se trataba de un fallo crítico para la prueba, se decidió continuar con la cuenta recesiva ‘engañando’ al software -que en condiciones reales hubiera abortado el lanzamiento-. «El equipo decidió que merecía la pena seguir pese a este incidente. Y, por último, la prueba ha sido un éxito, ya que hemos probado otros sistemas esenciales, como el cambio de control del secuenciador de lanzamiento terrestre al secuenciador de lanzamiento automatizado controlado por el software de vuelo del cohete, o los sistemas de comunicación de la base con la cápsula Orion», ha afirmado.

El fallo va a ser estudiado en los próximos días y, desde acá, se va a ver la senda a seguir: si proseguir con el calendario establecido o efectuar pruebas auxiliares.

A la tercera no fue la vencida
No es la primera vez que la NASA procura este test. Hasta en 3 ocasiones precedentes la agencia espacial estadounidense ha intentado atestar los tanques, mas solo se llegó hasta cuarenta y nueve por ciento del tanque de comburente de oxígeno líquido de la etapa central y el cinco por ciento del tanque de hidrógeno líquido. Inconvenientes con una válvula en la etapa superior del cohete -que fue sustituida- y una fuga de hidrógeno en el mástil de servicio de cola -algo semejante a lo que ha ocurrido en esta última y cuarta prueba- provocaron la suspensión de las pruebas.

«Hemos aprendido mucho en los precedentes test, lo que ha llevado al éxito de este último ensayo», han declarado en la conferencia de prensa los responsables de la NASA. «Y vamos a tener considerablemente más información tras examinar los datos que nos ha proporcionado esta prueba».

El calendario del programa Artemis
La primera vez que se se usará en una misión el SLS va a ser en la misión Artemis I, que aunque no va a tener tripulación a bordo, va a ser una prueba definitiva para el nuevo programa lunar de la NASA. Los astronautas van a volar en Artemis II, prevista para dos mil veintitres, aunque aún no aterrizarán sobre la Luna. La misión realizará exactamente el mismo esquema de vuelo que Artemis I, orbitando la Luna, mas sin posar la nave allá. Y, si prosigue el calendario previsto, en dos mil veinticinco se lanzará Artemis III, la misión que recreará los pasos de Armstrong, mas esta vez con una mujer y una persona de color a bordo.

Desde Artemis IV, los viajes se volverán considerablemente más ambiciosos: se va a crear la estación lunar Gateway, estación espacial que orbitará la Luna y en la que participarán la Agencia Espacial Europea, la nipona JAXA y la canadiense CSA/ASC. Estas instalaciones darán apoyo a los próximos equipos sobre la superficie de nuestro satélite y a los diferentes automóviles lunares y bases que se instalarán a lo largo de la segunda mitad de esta década. La pretensión es crear una infraestructura permanente que sea visitada por diferentes misiones del programa.

En qué momento vamos a ver despegar Artemis I
Artemis I ya amontona múltiples retrasos, puesto que en un comienzo su despegue estaba previsto para principios del año en curso. No obstante, tras los 3 intentos errados anteriores del ensayo húmedo del SLS y de los inconvenientes de este último test, la NASA ha eliminado las ventanas de lanzamiento previstas para junio y julio, apuntando a fines de agosto como nuevas datas.

Lo más pronto que se puede lanzar SLS sea seguramente el veintitres de agosto, mas esa data está designada para una «misión corta» en el cronograma de la NASA, conforme notifica Space.com. Así que todo apunta a que la primera ocasión se va a dar el veintinueve de agosto, aunque a inicios de septiembre podría ser una alternativa más viable. Aún así, el calendario se podría retrasar hasta finales de año.

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