Ciencia ¿Subsistirá algún planeta a la muerte del Sol?

¿Subsistirá algún planeta a la muerte del Sol?

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El Sol no relucirá por siempre. En unos cinco mil millones de años, nuestra estrella agotará su comburente de hidrógeno y empezará a hundirse bajo su peso. Se hinchará y se transformará en una gigante roja que tragará las órbitas de Mercurio, Venus, y seguramente asimismo la de la Tierra. Después, su envoltura se expandirá formando una nebulosa planetaria, en cuyo centro solo va a quedar un núcleo desnudo, una enana blanca. Ciertos estudios señalan que algunos planetas podrían subsistir a la muerte del Sol, mas apenas se han encontrado 4 ejemplos que no han podido ser confirmados. Ahora, un conjunto de científicos con participación del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) ha descubierto un planeta afín a Júpiter en torno a una enana blanca. El descubrimiento, publicado esta semana en la gaceta ‘Nature’, lanza luz sobre el posible futuro del Sistema Solar.

«El sistema que hemos encontrado es el primero que es afín a lo que aguardamos que sea el destino final de nuestro Sistema Solar, cuando el Sol se haya desmoronado hasta transformarse en una enana blanca en unos ocho mil millones de años», explica a este periódico Joshua Blackman, estudioso de la Universidad de Tasmania (Australia) que encabeza el estudio.

Las imágenes de alta resolución conseguidas desde el Observatorio Keck en Hawái revelan que la enana blanca recién descubierta tiene un sesenta por ciento de la masa del Sol, y que su exoplaneta superviviente es un planeta gaSeoso gigante con una masa un cuarenta por ciento mayor que la de Júpiter, si bien orbita un tanto más cerca (cerca de 3 veces la distancia de la Tierra al Sol).

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«Este descubrimiento confirma que los planetas que orbitan a una distancia suficientemente grande pueden proseguir existiendo tras la muerte de su estrella», asevera Blackman. Puesto que este sistema es un equivalente a nuestro Sistema Solar, sugiere que Júpiter y Saturno podrían subsistir a la fase de gigante roja del Sol.

«Esto es lo que vemos en este estudio -afirma Blackman-: un planeta semejante a Júpiter en una órbita afín a la Júpiter que ha subsistido a la evolución de su estrella anfitriona. Si el planeta estuviese considerablemente más cerca de su estrella, asimismo podría haber sido interrumpido a lo largo de la fase gigante. Subsistió pues estaba en una órbita suficientemente grande».

El equipo descubrió el planeta a través de una técnica llamada ‘microlente gravitatoria’, pronosticada por Einstein en mil novecientos treinta y seis. Se logra en el momento en que una estrella próxima a la Tierra se alinea por un instante con otra lejana. Esto crea un fenómeno en el que la gravedad de la estrella en primer plano actúa como una lupa y amplía la luz de la estrella de fondo. Si un planeta vira cerca de la estrella próxima, desfigurará provisionalmente la luz engrandecida al pasar.

Mudarnos a las lunas de Júpiter
Cuando el equipo estudió la estrella anfitriona del planeta encontró que su luz no era suficientemente refulgente para ser una estrella ordinaria en la secuencia primordial (o bien estrella adulta). Asimismo descartaron que se tratase de una enana cobrizo (un objeto intermedio entre las estrellas y los planetas gigantes) o bien de un objeto sólido como un orificio negro, lo que quería decir que la estrella debía ser a la fuerza una enana blanca.

«Para cuando nuestro Sol se transforme en una enana blanca, es realmente posible que la Tierra haya sido destruida o bien, en el mejor caso, con seriedad disputada por la fase media del Sol como gigante roja. Entonces, si por algún milagro la humanidad aún existe en cinco mil millones de años, seguramente tendríamos más posibilidades de subsistir si nos mudamos a una de las lunas de Júpiter. Aun entonces, seguramente no podríamos depender del calor de un Sol más frío a lo largo de mucho tiempo», apunta Blackman.

Más supervivientes
El estudioso piensa que puede haber más planetas supervivientes a la muerte de su estrella. «El noventa y cinco por ciento de las estrellas de la Vía Láctea se transformarán en enanas blancas. Puesto que los planetas son bastante comunes en torno a estrellas ordinarias como nuestro Sol, aguardamos que muchos de estos sistemas de enanas blancas asimismo tengan planetas. Aguardamos descubrir considerablemente más de estos sistemas cuando se lance el telescopio espacial Nancy Grace Roman de la NASA a mediados de la década de 2020», apunta.

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