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Un enorme y extraño 'megacometa' de por lo menos cien quilómetros de longitud se está acercando al Sol

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Averiguando en los ficheros del Observatorio de la Energía Obscura (DES, por las iniciales en inglés del Dark Energy Survey), los astrónomos Pedro Bernardinelli y Gary Bernstein hallaron un inusual hallazgo: un objeto hasta el momento ignoto de entre cien y trescientos setenta quilómetros de ancho, del tamaño de un planeta enano, probablemente el cuerpo más grande de los límites de nuestro Sistema Solar que viaja acercándose cara el Sol. Bautizado como dos mil catorce UN271, alcanzará la órbita de Saturno en dos mil treinta y uno, en su paso más próximo en su órbita de más de seiscientos doce mil años, conforme cálculos del JPL.

La primera vez que se consiguieron imágenes de UN271, en el mes de octubre dos mil catorce, el objeto estaba a veintinueve unidades astronómicas (unos cuatro mil trescientos millones de quilómetros) del Sol y prácticamente tan lejos como la órbita de Neptuno. Mas en nuestros días se halla a unas veintidos unidades astronómicas de la Tierra, traspasando en los últimos tiempos la órbita de Neptuno. En su punto más próximo, alcanzará las diez con nueve UA del Sol, prácticamente alcanzando la órbita de Saturno, aunque no va a ser un espectáculo como el cometa Halley, en tanto que los astrónomos pronostican se va a ser tan refulgente como Plutón en el cielo nocturno, mas resulta más probable que alcance el brillo de Caronte, la luna de Plutón. Todavía de esta forma, seguramente conseguiremos ciertas tomas pasmosas desde telescopios profesionales y observatorios espaciales.

Lo que verdaderamente ha llamado la atención de los estudiosos es su enorme tamaño. «Lo pone en una escala afín, si no más grande, que el gran cometa C / mil setecientos veintinueve P1 de Sarabat, y prácticamente indudablemente el objeto más grande de la Nube de Oort nunca descubierto, ¡prácticamente en el territorio de un planeta enano!», asevera Sam Deen, astrónomo adscrito al foro de discusión Minor Planet Mailing List (MPML).

Si bien todavía no se sabe considerablemente más del objeto -es imposible de clasificar a esa distancia- se espera que en su acercamiento a nuestra estrella desarrolle la coma y la cola peculiaridades de los cometas, al vaporizarse con el calor el material helado de su superficie. Es por esta razón que ciertos especialistas han calificado de ‘megacometa’ al cuerpo, aunque su tamaño lo saca de esta clase de objetos. De ser de esta forma, sería una increíble ocasión a fin de que los astrónomos miraran de cerca a un cuerpo proveniente de la nube de Oort, la extensa y poco famosa zona esférica de objetos transneptunianos que se halla en los límites del Sistema Solar, prácticamente a un año luz del Sol.

Mas no solo su tamaño es notable. Asimismo su trayectoria. dos mil catorce UN271 tiene una órbita alrededor del Sol exageradamente excéntrica, entre el Sistema Solar interior y la nube de Oort, y que tarda en llenar la friolera de seiscientos doce mil ciento noventa años. O sea, en dos mil treinta y uno nuestros ‘ojos telescópicos’ van a tener una ocasión de oro antes que este enorme objeto vuelva a la obscuridad de la nube de Oort, a sesenta unidades astronómicas del Sol. Un enorme viaje.

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