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Una esponja pelea por ser el animal más viejo conocido

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Una criatura con forma de alfombra de baño llamada Dickinsonia se ganó en dos mil dieciocho el título del primer animal aparecido en la Tierra. Por lo menos el primero en dejar un fósil, por el hecho de que otros pudieron haber llegado ya antes. Con quinientos cincuenta y ocho millones de años, se adelantaba en múltiples millones a los más viejos conocidos hasta ese momento. Puesto que bien, quizá ha sido desbancado por otro artículo de baño.

Una investigación publicado este miércoles en la gaceta ‘Nature’ anuncia el descubrimiento de unas enanas estructuras similares a vermes engastadas en un arrecife canadiense fosilizado que pudieron haber sido formadas por los esqueletos de esponjas marinas hace ochocientos noventa millones de años, en lo que el día de hoy es en una cadena montañosa en el nordoeste del país. Si está en lo correcto, se trataría del animal más viejo conocido.

El sitio donde fueron encontrados los fósiles es un paisaje recóndito, al que es imposible llegar a pie. «No hay carreteras, la única forma de acceder es en helicóptero. Es realmente difícil trabajar acá, es costoso y físicamente exigente, y se requieren extensos permisos y logística para poder efectuar investigaciones», explica a este periódico Elizabeth Turner, de la Universidad Laurentian en Ontario (Canadá), única autora del trabajo.

Mas lo que el día de hoy son montañas desafiantes hace ochocientos noventa millones de años era una vía marítima poco profunda dentro de un supercontinente llamado Rodinia. Estas vías marítimas estaban vinculadas al océano global y ocupadas por aguas poco profundas, la mayor parte perjudicadas por tormentas intermitentes y con una gran parte del lecho marino alumbrado por el Sol. Turner piensa que allá se establecieron arrecifes construidos por cianobacterias que hacían la fotosíntesis. «Las esponjas vivían en los rincones y fisuras de esos arrecifes, como hacen las modernas», describe.

Si bien no lo semejan, las esponjas son animales, solo que muy simples. La patentiza genética sugiere que brotaron a lo largo de la era neoproterozoica temprana (hace entre mil y quinientos cuarenta y uno millones de años). No obstante, hasta el momento no se habían encontrado fósiles de ese periodo.

«Las esponjas son un conjunto muy diverso: ciertas tienen formas propias, mas muchas son sencillamente como gotas», apunta la estudiosa. A su juicio, esas primeras esponjas pudieron ser afines a las de baño mediterráneas, las que cualquiera puede usar en la ducha. Tenían exactamente los mismos géneros de células, asimismo se nutrían por filtración y vivían en nichos ambientales similares. Mas eran «pequeñas y discretas».

Visión ampliada de los fósiles descubiertos

Y también. C. Turner
Acontecimiento de oxigenación
Un aspecto interesante de este estudio es que, de confirmarse su antigüedad, estas esponjas vivieron noventa millones de años ya antes de un acontecimiento vital que, por segunda vez en la historia de la Tierra –el primero sucedió hace unos dos mil trescientos millones de años–, provocó un incremento de los niveles de oxígeno en el planeta, lo que se ha considerado esencial para sostener la vida animal. En un caso así, los descubrimientos podrían implicar que la evolución de los animales primitivos ocurrió con independencia del llamado ‘Evento de oxigenación neoproterozoica’ (NOE).

«Debido a que los animales requieren oxígeno para su metabolismo, muchos han planteado la hipótesis de que no pudieron surgir hasta el momento en que los niveles de oxígeno alcanzaron un cierto nivel crítico, esto es, tras el NOE. Estas personas pueden alarmarse frente a la sugerencia de que los primeros animales pudieron haber aparecido mucho ya antes. Mas asimismo posiblemente esos primeros animales fuesen esponjas tolerantes al bajo nivel de oxígeno, y que los seres más ‘complejos’, con mayores necesidades de oxígeno, brotaran solo tras la oxigenación», asevera Turner.

El artículo es discutido, hasta el punto de que ciertos científicos vacilan aun de que estas estructuras hayan sido dejadas por esponjas. Mas, «si estoy en lo cierto –apunta la investigadora–, lo que he encontrado son los fósiles de los animales más viejos registrados hasta la fecha». De confirmarse, podría haber resuelto uno de los mayores misterios de la paleontología.

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