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Una súbita caída de oxígeno ocasionó la primera extinción masiva en la Tierra

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Un equipo de estudiosos de la Capacitad de Ciencias del Virginia Tech y del departamento de Ciencias Planetarias de la Universidad de California ha logrado descubrir la causa de la primera gran extinción de animales famosa, la del Ediacárico, hace quinientos cincuenta millones de años, que llevó a la desaparición de más del ochenta por ciento de las especies vivas del planeta. El Periodo Ediacárico engloba más o menos noventa y seis millones de años, y está acotado por el final del Periodo Criogénico, hace seiscientos treinta y cinco millones de años, y el inicio del Periodo Cámbrico, hace quinientos treinta y nueve millones de años. Encabezada por Scott Evans, del Virginia Tech, la investigación señala que aquella extinción se generó a raíz de una súbita minoración global del oxígeno atmosférico libre, lo que condujo a una mortandad extendida. «Esto incluye la pérdida de muchos tipos diferentes de animales -explica Evans- mas aquellos cuyos planes anatómicos y comportamientos señalan que dependían de cantidades significativas de oxígeno semejan haber sido los más afectados». El trabajo de Evans y sus colegas se termina de publicar en ‘Proceedings of the National Academy of Sciences’. «Los cambios ambientales como el calentamiento global y los acontecimientos de desoxigenación -afirma por su lado Shuhai Xiao, de la Universidad de California y coautor del estudio- pueden conducir a la extinción masiva de animales y a una profunda perturbación y reorganización del ecosistema, algo que se ha probado reiteradamente en los estudios de la historia de la Tierra». ¿Por qué bajó el nivel de oxígeno? ¿Mas qué pudo ocasionar precisamente la caída global de oxígeno? La cuestión aún es objeto de discute entre los científicos. «La contestación corta a de qué forma pudo acontecer algo así -afirma Evans- es que verdaderamente no lo sabemos. Podría ser cualquier cantidad y combinación de factores diferentes, como erupciones volcánicas, movimiento de placas tectónicas, impacto de un asteroide, etc., mas lo que vemos es que los animales que se extinguen semejan hacerlo como contestación a la minoración en la disponibilidad global de oxígeno». Sin haberlo pretendido, resulta que el estudio de Evans y Xiao resulta excepcionalmente oportuno en estos instantes. Hace poco, de hecho, y en un trabajo que no guarda relación con este, científicos de Virginia Tech descubrieron que la anoxia, la pérdida de oxígeno, está afectando en la actualidad a las aguas dulces del planeta . ¿La causa? El calentamiento de las aguas provocado por el cambio climático y el exceso de contaminantes en el uso de la tierra. El calentamiento, en verdad, reduce la capacidad del agua dulce para retener oxígeno, al tiempo que la descomposición de los nutrientes en la escorrentía por la parte de los microbios de agua dulce traga el oxígeno. «Nuestro estudio -afirma Evans- muestra que, como con todas las otras extinciones masivas anteriormente de la Tierra, esta nueva y primera extinción masiva de animales fue ocasionada por un enorme cambio climático, otra más en una larga lista de advertencia que prueban los riesgos de nuestra actual crisis climática para la vida animal». Fósiles de aspecto ‘raro’ «Las extinciones masivas -escriben los estudiosos en su artículo-son bien reconocidas como pasos significativos en la trayectoria evolutiva de la vida en este planeta. En particular, hallamos apoyo para la minoración de la disponibilidad global de oxígeno como el mecanismo responsable de esta extinción. Lo que sugiere que los controles abióticos han tenido un impacto significativo en los patrones de diversidad durante los más de quinientos setenta millones de años de historia de los animales en este planeta». MÁS INFORMACIÓN nueva No Las diferencias en una cavidad craneal abren la puerta a la existencia de una nueva especie humana nueva No Descubierta la ‘familia’ más vieja conocida: un padre neandertal con su hija y múltiples familiares Conforme Evans, los restos fósiles de las criaturas que fallecieron en esta gran extinción se veían «raros». «Estos organismos -explica el estudioso- vivieron tan temprano en la historia evolutiva de los animales que habitualmente semejan ser ‘experimentos’ con diferentes formas de edificar cuerpos multicelulares grandes, en ocasiones móviles. Existen muchas formas de recrear de qué forma se ven, mas la conclusión es que ya antes de esta extinción, los fósiles de manera frecuente no encajan bien en las formas en que clasificamos a los animales hoy. Fundamentalmente, esta extinción puede haber ayudado a allanar el camino para la evolución de los animales como los conocemos».

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